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Images de science : En Provence, ils ont marche sur Terre avant les dinosaures

Le format <> vous propose de decrypter une photographie particulierement signifiante d’un point de vue scientifique, de la decrire et d’en comprendre les enjeux.

Si on aime la Provence pour son vin, ses cigales et son art de vivre, on la connait moins pour ses richesses naturelles : un patrimoine unique (faune, flore et geodiversite) intimement lie a l’histoire insolite et les paysages de cette terre coincee entre Mediterranee, Alpes et couloir rhodanien. Parmi ce patrimoine, de nouveaux fossiles dates du Paleozoique (Permien moyen, il y a environ 265 millions d’annees), recemment decouverts, permettent de mieux comprendre l’evolution des especes et des ecosystemes avant les dinosaures.

D’exceptionnelles traces fossilisees d’un animal en train de marcher

Il s’agit de traces d’activites biologiques fossilisees : lorsque les animaux se deplacent sur un substrat assez meuble, ils laissent leurs empreintes au sol. Avec un peu de chance, ces empreintes peuvent se recouvrir d’argile fine et se fossiliser avec le temps. Ces traces fossilisees, dites <> (du grec ikhnos : la trace) sont exceptionnelles. Les paleontologues les utilisent pour tenter d’identifier l’animal, mais aussi sa locomotion et l’environnement de l’epoque : comme les fossiles plus <> (os, dents, carapaces, etc.), les ichnofossiles sont de precieux indices pour mieux comprendre l’evolution des especes.

Traces fossiles Hyloidichnus, Permien de Gonfaron, avec doigts et trace de queue.
Romain Garrouste/MNHN, Fourni par l’auteur

Dans les roches argileuses rouges (gres et pelites) de la region de Gonfaron, dans le Var, nous avons en effet decouvert des pistes fossiles attribuees a des insectes, des reptiles et des amphibiens ainsi que des fossiles : un veritable ecosysteme fige qui se devoile peu a peu, au fur et a mesure de nos fouilles. Parmi nos trouvailles, des pistes de reptile tres bien conservees presentent meme des traces de queue et de griffes : elles permettent de reconstituer la demarche de l’animal passe par la il y a 265 millions d’annees.

Des traces de doigts pour comprendre la locomotion… et la morphologie du corps

Plus precisement cette piste nommee Hyloidichnus correspond a des traces laissees par un representant des captorhinides, groupe de reptile disparu. Lointains cousins des dinosaures, les captorhinides ressemblaient a des varans et pouvaient atteindre des tailles considerables comme le montrent d’autres fossiles decouverts en Afrique.

Nos decouvertes de Gonfaron montrent que ces reptiles, pourtant tres anciens, se deplacaient sur la terre ferme avec agilite et souplesse, utilisant leurs pattes avant et arriere a la fois pour la traction et la propulsion, et en ondulant legerement le corps tandis que la queue servait a l’equilibre. Ces quadrupedes dynamiques pouvaient meme courir en s’appuyant sur la base des doigts uniquement (c’est la <>) comme le fond de nombreux reptiles modernes.

Dessin de la piste Hyloidichnus avec la trace de la queue au centre (fleches rouges).
Antoine Logghe/MNHN, Fourni par l’auteur

La photogrammetrie, de l’imagerie 3D en paleontologie

Tous ces precieux indices ont ete obtenus grace a une methode moderne d’imagerie 3D, la photogrammetrie, qui consiste a modeliser le moindre relief present sur le fossile. Le specimen est ainsi numerise avec des courbes de niveau tres precises, ce qui permet de relever le moindre detail concernant la morphologie des empreintes. Outre une observation plus fine, cette methode permet aussi de calquer les traces sur les squelettes fossiles.

Cet article a ete co-ecrit avec Antoine Logghe, etudiant en master 2 de paleontologie au MNHN (CR2P/ISYEB) premier auteur de l’article scientifique cite en reference, qui correspond a une partie de son memoire de master.

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